22 jul. 2010

La mayor estrella jamás vista




Localizada, por primera vez un astro que pesa 320 veces más que el Sol


A 165.000 años luz de la Tierra vive el –que se sepa hasta ahora– astro más grande y luminoso del Universo. Su peso, 320 veces la masa del Sol, duplica el de cualquier estrella conocida hasta la actualidad, lo que la convierte «en un monstruo», en palabras de los expertos. Una verdadera rareza, vaya. Ha sido localizada en la nebulosa Tarántula, en la galaxia conocida como Gran Nube de Magallanes, y sus descubridores la han bautizado como R136a1.




«Es improbable que este nuevo récord sea superado en breve», afirmó ayer Paul Crowther, profesor de Astrofísica de la Universidad de Sheffield (Reino Unido) y director del equipo autor del hallazgo. El descubrimiento ha sido posible gracias a al Very Large Telescope (VLT o Teles-copio Muy Grande), situado en el Observatorio Europeo Austral, en Chile. También se ha utilizado información de archivo del Telescopio Espacial Hubble de la NASA.


Pero R136a1 no es solo la estrella de mayor masa que se haya encontrado hasta el momento. También es la más luminosa, unas diez millones de veces más que el Sol. Si reemplazara al Sol, observó el profesor Rafael Hirschi, de la universidad británica de Keele, «su alta masa reduciría la duración del año de la Tierra a tres semanas y bañaría a la Tierra con una radiación ultravioleta increíblemente intensa, haciendo imposible la vida en nuestro planeta». «La existencia de tales monstruos, millones de veces más luminosos que el Sol, que pierden peso a través de vientos muy poderosos, podría proporcionar una respuesta a la incógnita de cuán masivas pueden ser las estrellas», señalaron ayer fuentes del observatorio austral.


A 40.000 GRADOS / Junto a R136a1, en la misma nebulosa Tarántula, los investigadores localizaron otras estrellas con temperaturas superficiales sobre los 40.000 grados: unas siete veces más calientes que el Sol, algunas decenas de veces más grandes y varios millones de veces más brillantes que éste. Además, comparaciones con modelos indican que varias de esas estrellas nacieron con masas superiores a 150 masas solares.


Las estrellas muy masivas producen flujos poderosos. «A diferencia de los humanos, estas estrellas nacen pesadas y pierden peso con la edad. Al tener poco más de un millón de años, la R136a1 tiene una edad mediana y ha sufrido una intensa pérdida de peso, despojándose de una quinta parte de su masa inicial», agregó Crowther.


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